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Alien Worlds Around Alien Stars

posted Sep 16, 2015, 5:18 AM by Abel Mendez   [ updated Sep 16, 2015, 6:02 AM ]
New collaboration to study star-planet magnetic interactions.

Caption: Artistic representation of the magnetic field (red lines) around a potentially habitable world (Credit: PHL @ UPR Arecibo).

The Planetary Habitability Laboratory of the University of Puerto Rico at Arecibo (PHL @ UPR Arecibo) is starting a new collaboration with Rice University and the Arecibo Observatory to study the magnetic interactions of stars and planets, focusing on potentially habitable worlds.

There are up to thirty potentially habitable worlds out of the nearly two thousand known confirmed planets around other stars (exoplanets). We understand that these worlds might have the right size and distance from their star to sustain surface liquid water, but little else is known.

Exoplanets similar to Earth could end up dry and unsuitable for life depending on how they evolve with their star. Therefore, it is necessary to understand the long-term interactions between planets and their star to recognize and characterize habitable worlds.

The Sun produces the energy to maintain a temperate environment and sustain life on Earth. It also emits harmful energy that could strip our atmosphere or damage life at a cellular level, but Earth’s magnetic field gives us some protection from the damaging effects of the Sun.

Scientists keep monitoring and understanding how our Sun and Earth interact, maintaining a global habitable environment. However, many stars are much more active than the Sun or suitable planets might lack the protection of a magnetic field, thus limiting their potential for life.

The study as part of this collaboration will model star and planet magnetic interactions using the Sun’s interactions with the Earth, Saturn and Jupiter as calibration points. Such models might help not only to better understand the diversity of habitable worlds out there but also to create new strategies for their search and detection.

The PHL will contribute with its expertise on habitable exoplanets, the creation of educational visualizations, and a summer astronomy academy. The academy will be held at the Integrated Science Multi-use Laboratory (ISMuL) of the UPR Arecibo, and the Arecibo Observatory.

This five-years collaboration, Modeling the Magnetic Interactions between Stars and Planets, is led by members of the Laboratory for Space and Astrophysical Plasmas from the Rice Space Institute and funded by a NSF INSPIRE grant.

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— Spanish Version —


Mundos Extraños Alrededor de Estrellas Extrañas
Nueva colaboración para el estudio de las interacciones magnéticas entre estrellas y planetas.

El Laboratorio de Habitabilidad Planetaria de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo (PHL @ UPR Arecibo) está comenzando una nueva colaboración con la Universidad de Rice y el Observatorio de Arecibo para estudiar las interacciones de las estrellas con los planetas, centrándose en mundos potencialmente habitables.

Ya hay un máximo de treinta mundos potencialmente habitables entre los casi dos mil planetas conocidos y confirmados alrededor de otras estrellas (exoplanetas). Entendemos que estos mundos pueden tener el tamaño y la distancia a su estrella para mantener agua líquida en su superficie, pero muy poco más se sabe.

Los exoplanetas similares a la Tierra podrían terminar áridos y no aptos para la vida dependiendo de la evolución con su estrella. Por lo tanto, es necesario entender las interacciones a largo plazo entre los planetas y sus estrellas para reconocer y caracterizar mundos habitables.

El Sol produce la energía necesaria para mantener un ambiente templado y sostener la vida en la Tierra. También emite energía dañina que nos podría despojar de nuestra atmósfera o dañar la vida a nivel celular, pero el campo magnético de la Tierra nos da una cierta protección contra los efectos dañinos del Sol.

Los científicos monitorean y estudian cómo el Sol y la Tierra interactúan, manteniendo un ambiente habitable globalmente. Sin embargo, muchas estrellas son mucho más activas que el Sol o los planetas adecuados pudieran carecer de la protección de un campo magnético, lo que limita su potencial para la vida.

El estudio en esta colaboración pretende modelar las interacciones magnéticas de las estrellas y planetas utilizando las interacciones del Sol con la Tierra, Saturno y Júpiter como puntos de calibración. Tales modelos pueden ayudar no sólo para comprender mejor la diversidad de mundos habitables en el universo, sino también para crear nuevas estrategias para su búsqueda y detección.

El PHL contribuirá en este estudio con su experiencia en exoplanetas habitables, creando visualizaciones educativos y ofreciendo una academia de astronomía en verano. La academia se llevará a cabo en el Laboratorio de Multiusos de Ciencias Integradas (ISMuL) de la UPR de Arecibo y el Observatorio de Arecibo.

Este estudio de cinco años, Modelando las Interacciones Magnéticas entre Estrellas y Planetas, está liderado por miembros del Laboratorio de Plasmas Espaciales y Astrofísicos del Instituto Espacial Rice y es financiado por una subvención de la NSF INSPIRE.

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